Lesser-Known Reasons for Jerusalem’s Destruction

As we approach Tisha B’Av, arguably the most tragic day in Jewish history, it is common for Jews to explore the religious causes for the destruction of Jerusalem and the Holy Temple. After all, the hurban, was cataclysmic for the Jewish people politically and religiously as we lost both our sovereignty in becoming exiles and our Temple through which we connected with God. And if such a cataclysm was the result of transgressing particular sins, then these sins must be among the most grievous, and thus the most urgent in need of correcting.

According to the Talmud in B. Yoma 9b, the sins which caused the destruction of the First Temple were idolatry, forbidden sexual relations, and murder. The severity of these sins is well documented in Jewish law as all of them are not only capital offenses, but they are known as יהרג ואל יעבור/yeihareig v’al ya’avor – sins for which one ought to let oneself be killed rather than violate.1

Regarding the destruction of the Second Temple, the Talmud in Yoma continues that even though the Jews were engaged in Torah study, fulfilling the commandments, and performing acts of kindness, the Second Temple was destroyed because of a שנאת חינם/sin’at hinam or “baseless hatred” throughout the nation.2 This demonstrates that the sin of baseless hatred is just as severe as the sins of idolatry, sexual transgressions, and murder since all of these transgressions were responsible for the destruction of the Temple and the exile of the Jewish people.

In my experience, most Jews are familiar with the reasons for the destruction given in B. Yoma 9b, and why it’s common to find much discussion over the harms of “baseless hatred”3 around this time of year.4

But the Talmud records additional reasons given for the destruction of Jerusalem which are rarely discussed. Here is a sample of some of them from B. Shabbat 119b:

Baruch Mehayeh Meiteim – 2018 Edition

*dust dust dust*

*dust dust dust*


Well, look what we have here.

It…looks like…a website!

Yes, it’s been a long time since I’ve posted anything here, even longer since I’ve been writing. Well, writing long-form, anyway. I realized that I’ve been taking an “easier” way out in moving ideas to Twitter, which while nice for its format has its limitations. I think it’s been better than nothing, but I think it’s time I get back to trying harder.1

And as a nice push for me to get writing again, you’ll notice the website has been completely redone! We’ve got a host, a new theme and new host for faster loading, and SSL if you care about that sort of thing.2

You’ll also notice that the 10 Year Anniversary logo has been replaced with a 15 year one, because that’s how time works. For those who can’t really believe I started 15 years ago, I’ve included a slideshow of how the site has changed over the years.

I don’t anticipate a regular publishing schedule (let’s not get crazy here), but I think I’d like to go back to having this site as a medium for me to develop and work out ideas which have been on my mind.

And there have been many, many things on my mind.

Stay tuned.

Facing Moral Failings – A Brief Devar Torah for Parashat VaYeitzei

I’ve always been sensitive to hypocrisy and double-standards, particularly those along partisan lines, so the past two years have been particularly exhausting. The same people who will excoriate political opponents for certain transgressions will forgive and justify those same transgressions when it’s politically expedient. This is true of Evangelicals who support Trump or excuse or even romanticize the transgressions of those who are (or have been) political allies.

To this end, I’m reminded of a sermon I gave for Parashat VaYeitzei in 2013 on the role personal connections affect our reactions to immoral behavior.

Ep 176 What’s the Point of the Midrash – Toledot 2016

In this episode I talk with Eitan Press about the Voice of Jacob and the Hands of Esav

בראשית רבה פרשת תולדות פרשה סה סימן כ

כ [כז, כב] ויגש יעקב אל יצחק וגו’ הקול קול יעקב, הא קול דקל חכים וידיה דמשלחין מיתין,


ד”א הקול קול יעקב אין יעקב שולט אלא בקולו הקול קול יעקב והידים ידי עשו אין עשו שולט אלא בידים,


ד”א הקול קול יעקב, א”ר פנחס קולו של יעקב מכניס והידים ידי עשו מרמיז ליה והוא אתי,


ד”א הקול קול יעקב, א”ר ברכיה בשעה שיעקב מרכין בקולו ידי עשו שולטות, דכתיב (שמות טז) וילונו כל העדה ויבא עמלק, ובשעה שהוא מצפצף בקולו אין הידים ידי עשו אין ידי עשו שולטות,

א”ר אבא בר כהנא לא עמדו פילוסופין בעולם כבלעם בן בעור וכאבנימוס הגרדי, נתכנסו כל עובדי כוכבים אצלו אמרו לו תאמר שאנו יכולים ליזדווג לאומה זו, אמר לכו וחזרו על בתי כנסיות ועל בתי מדרשות שלהן ואם מצאתם שם תינוקות מצפצפין בקולן אין אתם יכולים להזדווג להם שכך הבטיחן אביהן ואמר להם הקול קול יעקב בזמן שקולו של יעקב מצוי בבתי כנסיות אין הידים ידי עשו, ואם לאו הידים ידי עשו


Midrash Rabbah – Genesis 65:20

20. AND JACOB WENT NEAR UNTO ISAAC HIS FATHER; AND HE FELT HIM, AND SAID: THE VOICE IS THE VOICE OF JACOB (XXVII, 22): hark, tis the voice of a wise man, while the hands are of those that strip the dead!

Another interpretation of THE VOlCE IS THE VOICE OF JACOB: Jacob wields power only by his voice; BUT THE HANDS ARE THE HANDS OF ESAU: Esau wields dominion only by his hands.

R. Phinehas gave another interpretation of THE VOICE IS THE VOICE OF JACOB: when the voice of Jacob withdraws within itself, then THE HANDS ARE THE HANDS OF ESAU: One beckons to him, and he comes [to attack Israel].

R. Berekiah gave another interpretation of THE VOICE IS THE VOICE OF JACOB: when Jacob speaks wrathfully with his voice, the hands of Esau have dominion; when his voice rings out clearly, the hands of Esau have no dominion.

R. Abba b. Kallana said: Never arose such great philosophers in the world as Balaam the son of Beor and Abnomos of Gadara All the heathens assembled before Abnomos and asked him: ‘ Think you that we can subjugate this people? ‘ ‘ Go round to their synagogues and schools,’ he replied, ‘ and if you find there children with voices uplifted you cannot subjugate them; if not, you can, for thus did their ancestor assure them, saying: THE VOICE IS THE VOICE OF JACOB: when the voice of Jacob rings out in the synagogues, Esau has no hands.’2



Ep 175 What’s the Point of the Midrash? Chayyei Sarah 2016

This week Eryn London joins in all the way from Australia to talk about aging and expectations.

בראשית כד, א
וְאַבְרָהָם זָקֵן בָּא בַּיָּמִים וַיקֹוָק בֵּרַךְ אֶת אַבְרָהָם בַּכֹּל:
Genesis 24:1
Abraham was now very old, and the Lord had blessed him in every way.
בראשית רבה פרשת חיי שרה פרשה נט

א [כד, א] ואברהם זקן בא בימים, כתיב (שם /משלי/ טז) עטרת תפארת שיבה בדרך צדקה תמצא, ר”מ אזל לממלא ראה אותן כולן שחורי ראש אמר להם תאמר ממשפחת בית עלי אתם, דכתיב (שמואל א ב) וכל מרבית ביתך ימותו אנשים, אמרו ליה רבי התפלל עלינו אמר להם לכו וטפלו, בצדקה, ואתם זוכים לזקנה, מה טעמיה עטרת תפארת שיבה והיכן היא מצויה בדרך צדקה תמצא, ממי אתה למד מאברהם שכתוב בו ושמרו דרך ה’ לעשות צדקה ומשפט, זכה לזקנה ואברהם זקן בא בימים.

בראשית רבה (וילנא) פרשת חיי שרה פרשה נט סימן ג

ג ר’ יצחק פתח (תהלים עא) וגם עד זקנה ושיבה אלהים אל תעזבני א”ר אחא לא היא זקנה ולא היא שיבה, אלא שאם נתת לי זקנה תן לי שיבה עמה ממי אתה למד מאברהם, ע”י שכתוב בו ושמרו דרך ה’ לעשות צדקה ומשפט, זכה לזקנה ואברהם זקן.

Gen Rabba 59:1,3

1. AND ABRAHAM WAS OLD, WELL ADVANCED IN AGE, etc. (XXIV, 1). It is written, The hoary head is a crown of glory, it is found in the way of righteousness (Prov.XVI, 31). R. Meir once went to Mamla. Seeing that the people there were all black-haired. He asked them: ‘From what family are ye: perhaps from Eli, of whom it is written, And all the increase of thy house shall die young men (I Sam. II, 33)? ‘Master, pray for us, they beseeched him. Go and engage in righteousness, and you will attain to old age, he told them. What is the proof? The hoary head is a crown of glory, it is found in the way of righteousness. From whom do you learn it? From Abraham; because it is written of him, To do righteousness (Gen. XVIII, 19), he attained old age: AND ABRAHAM WAS OLD.

3. R. Aha commenced his discourse thus: And even unto old age and hoary hairs, O God, forsake me not (Ps. LXXI, 18). Said R. Aha: Are not old age and hoary hairs identical? But the meaning is: If Thou hast granted me old age, grant me hoary hairs. From whom do you learn this? From Abraham. Because it is written of him, ‘ That they may keep the way of the Lord, etc., he attained old age: AND ABRAHAM WAS OLD.


בראשית רבה פרשת חיי שרה פרשה נט סימן ד

ד רבי שמואל בר רב יצחק פתח (משלי כא) רודף צדקה וחסד וגו’ כד דמך ר’ שמואל בר רב יצחק דהוה מרקד אתלת שבשין, נפקין רוחין ועלעולין ועקרון כל אילניא טבייא דארעא דישראל, למה כן דהוה לקיט מנהון שבשין ומהלך קדם כלה, והוו רבנן אמרין למה עביד כדין, למה הוא מבזה את אוריתא, אמר רבי זעירא שבקותיה דהוא ידע מה הוא עביד, כד דמך נפקו למיגמל ליה חסד ונחתה שבשבה דנור, ואיתעבידת כמו שבשבה דהדס ואפסיקת בין ערסא לציבורא אמרין חמון דהדין סבא דקאי ולעי דקמה ליה שבשתיה

Gen. Rabba 59:4

4. R. Samuel b. R. Isaac commenced: He that followeth after righteousness and mercy findeth life, prosperity, and honour (Prov. XXI, 21). (When R. Samuel b. R. Isaac died -the man who used to dance on three branches [before bridal couples]-there came forth winds and hurricanes and uprooted all the noble trees of Eretz Israel. Why so? Because he used to take branches from them and go before the bride. The Rabbis used to complain: Why does he act thus, bringing contempt upon the Torah? ‘But R. Ze’ira had answered them: Leave him alone, for he knows what he is doing, Hence when he died they went forth to pay their respects: a tongue of flame descended, assumed the shape of a myrtle branch, and interposed between his bier and the people. Said they: ‘ See how those branches now stand that old man in good stead.).




Ep 174 What’s the Point of the Midrash? Vayeira 2016

This week I’m by Jonathan Greunhut to discuss Avraham’s arguments with God over justice and Sodom.

Gen Rabba 49:9
R. Levi said: Two men said the same thing, viz. Abraham and Job. Abraham: THAT BE FAR FROM THEE, TO DO AFTER THIS MANNER, TO SLAY THE RIGHTEOUS WITH THE WICKED. Job: It is all one-therefore I say: He destroyeth the innocent and the wicked (Job IX, 22). Yet Abraham was rewarded for it, while Job was punished for it! The reason is because Abraham said it in confirmation, while Job said it in cavil: It is all one! R. Hiyya b. Abba said: We have here a merging of answers. This Abraham said: THAT BE FAR FROM THEE, to which God replied: SO SHALL [THE WICKED] BE AS THE RIGHTEOUS! Thou desirest that judgment of the wicked should be suspended for the sake of the righteous; but are they righteous? Surely they are but counterfeit righteousl For R. Johanan said: Wherever zaddikim (righteous) occurs in connection with Sodom, it is spelled defectively. That corresponds with R. Johanan’s view, for R. Johanan said: And our elders (zekenenu) and all the inhabitants of our country spoke to us (Josh. IX, 11): it is spelled zekenenu, intimating that they were elders in wrongdoing, elders in wickedness…


R. Aha said: [Abraham pleaded:] ‘ Thou hast sworn not to bring a deluge upon the world. Wouldst Thou evade Thine oath! Not a deluge of water wilt Thou bring but a deluge of fire? Then Thou hast not acted according to Thine oath. R. Levi commented: SHALL NOT THE JUDGE OF ALL THE EARTH DO JUSTLY? If Thou desirest the world to endure, there can be no absolutely strict judgment, while if Thou desirest absolutely strict judgment, the world cannot endure, yet Thou wouldst hold the cord by both ends, desiring both the world and absolute judgment! Unless Thou foregoest a little, the world cannot endure. Said the Holy One, blessed be He, to Abraham: ’Thou hast loved righteousness (Ps. XLV, 8): thou hast loved to justify My creatures; and hated wickedness: thou hast refused to condemn them. Therefore God, thy God, hath anointed thee with the oil of gladness above thy fellows (ib.). From Noah to thee were ten generations, and out of all of them I remembered but thee alone.1

בראשית רבה פרשת וירא מט:ט

א”ר לוי שני בני אדם אמרו דבר אחד, אברהם ואיוב, אברהם חלילה לך מעשות כדבר הזה להמית צדיק עם רשע, איוב אמר (איוב ט) אחת היא על כן אמרתי תם ורשע הוא מכלה, אברהם נטל עליה שכר, איוב נענש עליה, אברהם אמר בישולה, איוב אמר פגה, אחת היא על כן אמרתי תם ורשע הוא מכלה, ר’ חייא בר אבא אמר עירבובי שאילות יש כאן, אברהם אמר חלילה לך מעשות כדבר הזה להמית צדיק עם רשע, והקב”ה אומר והיה כצדיק כרשע, יתלה לרשעים בשביל צדיקים, הלואי צדיקים דהא אינם אלא צדיקים ניבלי, דאמר רבי יוחנן כל צדיקים שנאמרו בסדום צדיקם כתיב, היא דעתיה דר’ יוחנן דא”ר יוחנן (יהושע ט) ויאמרו אלינו זקננו וכל יושבי ארצנו זקננו כתיב, זקני אשמה, היינו סבא דבהתא…


אמר ר’ אחא נשבעת שאין אתה מביא מבול לעולם מה את מערים על השבועה מבול של מים אין אתה מביא, מבול של אש את מביא אם כן לא יצאת ידי שבועה, אמר רבי לוי השופט כל הארץ לא יעשה משפט, אם עולם אתה מבקש אין דין, ואם דין אתה מבקש לית עולם, את תפיס חבלא בתרין ראשין, בעי עלמא ובעי דינא, אם לית את מוותר ציבחר, לית עלמא יכיל קאים, א”ל הקדוש ברוך הוא אברהם (תהלים מה) אהבת צדק ותשנא רשע, אהבת לצדק את בריותי ותשנא רשע, מאנת לחייבן, ע”כ משחך אלהים אלהיך שמן ששון מחבריך, מהו מחבריך מנח ועד אצלך י’ דורות ומכלם לא דברתי עם אחד מהם אלא עמך, ויאמר ה’ אל אברם לך לך.


Ep 173 What’s the Point of the Midrash? Lech Lecha 2016

This week, Tikva Blaukopf Schein and I talk about families and breakups based on Gen Rabba 41:8

בראשית רבה (וילנא) פרשת לך לך פרשה מא סימן ח
ח [יג, יד – טו] וה’ אמר אל אברם וגו’, ר’ יודה אומר כעס היה לאבינו אברהם בשעה שפירש לוט בן אחיו מעמו, אמר הקדוש ברוך הוא לכל הוא מדבק, וללוט אחיו אינו מדבק, רבי נחמיה אמר כעס היה לו להקב”ה בשעה שהיה מהלך לוט עם אברהם אבינו, אמר הקדוש ברוך הוא אני אמרתי לו לזרעך נתתי את הארץ הזאת, והוא מדביק את לוט בן אחיו כדי לירשו, א”כ ילך ויביא לו שני פרסתקין מן השוק, ויורישם את שלו, כמו שהוא רוצה בן אחיו, הה”ד (משלי כב) גרש לץ ויצא מדון, גרש לץ זה לוט, ויצא מדון, ויהי ריב בין רועי אברם וגו’, וישבות דין וקלון, ויאמר אברם אל לוט אל נא תהי מריבה וגו’, (שם /משלי כ”ב/) אהב טהר לב וחן שפתיו רעהו מלך הקדוש ברוך הוא אוהב כל מי שהוא טהר לב, ומי שיש לו חן בשפתיו מלך הוא רעהו, זה אברהם שהיה תמים וטהר לבב ונעשה אוהבו של מקום, שנאמר זרע אברהם אוהבו, ולפי שהיה לו חן בשפתיו שנאמר (איוב מא) ודבר גבורות וחין ערכו, נעשה לו הקדוש ברוך הוא כריע, שמתוך אהבה שאהבו, אמר לו לזרעך נתתי את הארץ הזאת.

Genesis Rabba 41:8.
AND THE LORD SAID UNTO ABRAM, AFTER THAT LOT WAS SEPARATED FROM HIM (XIII, 14 f.). R. Judah said: There was anger [in heaven] against our father Abraham when his nephew Lot parted from him. He makes everyone cleave [to Me], said the Holy One, blessed be He, yet he does not cause his brother’s son to cleave [to Me]! ‘
R. Nehemiah said: There was anger [in heaven] against the Patriarch Abraham when Lot his brother’s son went with him. I promised him, Unto thy seed have I given this land (Gen. XV, 18), said God, yet he attaches Lot to himself; if so, let him go and procure two common soldiers from the market who would inherit from him as Avraham wanted his for his nephew! This explains the text: Cast out the scorner (Prov. XXII, 10), which alludes to Lot; And contention will go out (ib.), alluding to, And there was a strife between the herdmen of Abraham’s cattle, etc. Yea, strife and shame will cease (ib.), as it says, And Abram said to Lot: Let there be no strife. He that loveth pureness of heart, that hath grace in his lips, the king shall be his friend (ib 11): hence, AND THE LORD SAID UNTO ABRAM:… FOR ALL THE LAND WHICH THOU SEEST, TO THEE WILL I GIVE IT, etc.

Ep 171 What’s the Point of the Midrash? Noach 2016

Rabbi Avraham Bronstein skypes in to talk about the relativity of righteousness with a discussion on Gen Rabba 30:9.

בראשית רבה (וילנא) פרשת נח פרשה ל ט
בדורותיו, רבי יהודה ורבי נחמיה,

רבי יהודה אמר בדורותיו היה צדיק, הא אלו היה בדורו של משה או בדורו של שמואל לא היה צדיק, בשוק סמייא צווחין לעווירא סגי נהור,
משל לאחד שהיה לו מרתף אחד של יין, פתח חבית אחת ומצאה של חומץ, שניה כן, שלישית ומצאה קוסס, אמרין ליה קוסס הוא, אמר להון ואית הכא טב מינה א”ל לא, כך בדורותיו היה צדיק הא אלו היה בדורו של משה או בדורו של שמואל לא היה צדיק,

רבי נחמיה אמר ומה אם בדורותיו היה צדיק, אלו היה בדורו של משה או בדורו של שמואל על אחת כמה וכמה, משל לצלוחית של אפרסמון מוקפת צמיד פתיל, ומונחת בין הקברות, והיה ריחה נודף, ואלו היה חוץ לקברות עאכ”ו, משל לבתולה שהיתה שרויה בשוק של זונות ולא יצא עליה שם רע, אלו היתה בשוקן של כשרות על אחת כמה וכמה, כך ומה אם בדורותיו היה צדיק אלו היה בדורו של משה או בדורו של שמואל על אחת כמה וכמה.

Gen Rabba 30:9
9. IN HIS GENERATIONS. R Judah and R. Nehemiah differed.
R. Judah said: Only in his generations was he a righteous man [by comparison]; had he flourished in the generation of Moses or Samuel, he would not have been called righteous: in the street of the totally blind, the one-eyed man is called clear-sighted, and the infant is called a scholar. It is as if a man who had a wine vault opened one barrel and found it vinegar; another and found it vinegar; the third, however, he found turning sour. It is turning, people said to him. ‘Is there any better here? he retorted. Similarly, IN HIS GENERATIONS he was a righteous man.

R. Nehemiah said: If he was righteous even in his generation, how much more so [had he lived] in the age of Moses. He might be compared to a tightly closed phial of perfume lying in a graveyard, which nevertheless gave forth a fragrant odor; how much more then if it were outside the graveyard!

Ep 171 What’s the Point of the Midrash? Bereishit 2016

For the first installment of What’s the Point of the Midrash we be discussing the following two midrashim:

בראשית רבה פרשת בראשית פרשה א סימן י
רבי יונה בשם ר’ לוי אמר למה נברא העולם בב’ אלא מה ב’ זה סתום מכל צדדיו ופתוח מלפניו, כך אין לך רשות לומר מה למטה מה למעלה, מה לפנים מה לאחור, אלא מיום שנברא העולם ולהבא
בראשית רבה פרשת בראשית פרשה ח סימן ח
ח רבי שמואל בר נחמן בשם רבי יונתן אמר בשעה שהיה משה כותב את התורה היה כותב מעשה כל יום ויום, כיון שהגיע לפסוק הזה שנאמר ויאמר אלהים נעשה אדם בצלמנו כדמותנו אמר לפניו רבון העולם מה אתה נותן פתחון פה למינים, אתמהא, אמר לו כתוב והרוצה לטעות יטעה

Ep 170 Introducing “What’s the Point of the Midrash?”

Since leaving the rabbinate my Torah productivity has taken a sharp decline. In an effort to at least try to get back to doing what I’ve missed, I’m starting what I hope to be a regular podcast series discussing a midrash, primarily from Midrash Rabba, relevant to the weekly Torah reading. These will be on the shorter side, think closer to 15 minutes than the 45 minutes or hour and a half text based shiurim I used to give.

For more details click the link below!